Dirigeables. Avec ce mot dit, permettez-moi d’ajouter ceci: si vous lisez encore, merci mon Dieu. Tout comme le vol en montgolfière, le vol en dirigeable est tout simplement magique.

Ce n’est pas que les engins plus légers que l’air ne soient pas fascinants. Ils le sont, et il se passe des choses vraiment folles avec eux ces jours-ci. C’est juste que presque personne ne le sait ou ne semble s’en soucier. Cette apathie est née du fait que depuis 80 ans, le monde n’a guère utilisé les dirigeables.

Mais si tout le monde est au-dessus des dirigeables depuis si longtemps, alors pourquoi voyons-nous de nouvelles entreprises et de nouvelles idées pour de nouveaux types de dirigeables apparaître ces dernières années? Ces entrepreneurs ne savent-ils pas qu’il n’ya pas eu beaucoup d’étincelles dans le segment depuis que l’Hindenburg a horrifié l’humanité quand elle a pris feu à Lakehurst, dans le New Jersey, en 1937, coûtant la vie à 36 personnes? Cette arrivée dans le pire des cas a marqué la fin des opérations commerciales de dirigeables. Non pas qu’ils avaient beaucoup de promesses avant cette catastrophe alimentée par l’hydrogène. Les dirigeables étaient une espèce condamnée même avant Lakehurst, avec le l’avènement des avions de ligne Douglas, entre autres, qui réduiraient les temps de trajet jusqu’à des portées incroyablement courtes, tout en transportant des facteurs de charge de passagers plus élevés que les dirigeables ne le pourraient jamais.

Alors, aujourd’hui, est-il possible qu’il y ait une nouvelle vie à venir pour les dirigeables? Quelques entreprises le pensent.

TERMES FLOTTANTS
D’accord, avant que les amateurs de dirigeables ne s’enflamment de colère à cause de mon abus occasionnel des termes, voici quelques définitions. Vous avez sans doute entendu les termes «dirigeable» et «dirigeable» et «Zeppelin» et probablement «dirigeable» aussi. Mais quelle est la différence? S’agit-il de quatre sortes de choses distinctes?

Heureusement, ils ne le sont pas. Bref, ce sont tous des dirigeables. (Ouf. C’était facile.) Tous les dirigeables sont des aérostats, qui sont des engins plus légers que l’air pilotés par des personnes. Les montgolfières sont également des aérostats. De nos jours, le gouvernement utilise le terme «aérostat» pour désigner de gros ballons captifs utilisés à des fins de surveillance à la frontière.

Un dirigeable est un dirigeable qui prend sa forme de la peau du ballon lui-même. Quelle que soit sa rigidité, elle est due à la pression du gaz interne et à la force de l’enveloppe, ce qu’ils appellent le ballon. Ils désignent également les compartiments de levage comme des sacs à gaz. Pas de mensonges. Dans le cas d’un dirigeable, l’ensemble du dirigeable est un sac à gaz.

Même s’il contiendra des sacs à gaz, un dirigeable n’est pas un dirigeable, du moins pas techniquement. Les dirigeables peuvent être des dirigeables rigides ou semi-rigides, leur structure étant largement maintenue par une cellule interne. Le Hindenburg était un dirigeable, un dirigeable avec un cadre interne. Les semi-rigides sont en partie dirigeables et en partie dirigeables, mais on les appelle aussi des dirigeables, nous l’imaginons, car les dirigeables du début du siècle dernier étaient considérés comme des navires de moindre importance. Indépendamment de qui jette de l’ombre sur qui, en fin de compte, ce sont tous des dirigeables, donc en cas de doute, vous pouvez toujours vous fier à ce terme.

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Contrairement aux autres termes, « Zeppelin » n’est pas une description technique, mais plutôt un nom de marque que le public a adopté il y a un siècle comme générique, comme les mouchoirs en papier étant appelés «Kleenex» ou des cotons-tiges à bouts de coton comme «Q-tips». Le groupe de rock britannique Led Zeppelin, célèbre pour sa ballade classique «Stairway To Heaven», est en effet nommé d’après les dirigeables Zeppelin, en particulier par celui qui a pris feu en 1937. Le terme est un jeu de mots déguisé sur le terme «ballon de plomb . » Le groupe a trouvé le nom après qu’un rival a prédit que le groupe serait un buste, comme un ballon de plomb. Cooptant l’idée, le groupe, qui comprenait le guitariste / compositeur Jimmy Page et le chanteur Robert Plant, le bassiste John Bonham et le batteur John Paul Jones, a adopté le nom de «Led Zeppelin», qui sonnait beaucoup plus dangereux et combustible que «lead balloon », Ce qui s’est avéré vrai. Les gens qui étaient là à l’époque disent que l’idée de changer le mot « lead » en « led » était l’idée du manager, afin d’éviter que les gens ne prononcent à tort « lead » comme « LEED ».

Les dirigeables fonctionnaient comme une forme de transport dans les années 1930 uniquement parce qu’il n’y avait pas encore d’avions de ligne décents, donc un voyage transatlantique à travers l’étang dans un Zeppelin avait du sens.
Fournissant un escalier physique au moins à mi-chemin vers le ciel, les dirigeables Zeppelin n’étaient pas dirigeables; c’étaient et sont des dirigeables – il existe aujourd’hui une entreprise qui fabrique des dirigeables du nom de «Zeppelin», dont aucun n’est en plomb. Alors que la ligne de succession de la société d’origine Zeppelin du début des années 1900 à la société d’aujourd’hui est ténue, le fabricant de dirigeables moderne a obtenu son capital de départ au début des années 1990 de la société d’origine. Les deux sociétés sont / étaient basées à Friedrichshafen, en Allemagne, où se tient aujourd’hui le salon annuel de l’aviation sportive Aero Expo.

Si vous pensez avoir compris les conditions, nous avons de mauvaises nouvelles. Goodyear, célèbre pour ses dirigeables, avait un partenariat avec Zeppelin dans l’entre-deux-guerres et a piloté des dirigeables depuis 1925. Goodyear est sûr de gâcher la compréhension de tout le monde de quel type de dirigeable est qui parce qu’il insiste pour se référer à son dirigeable éponyme comme le Goodyear Blimp, même si son les embarcations actuelles ne sont pas du tout des dirigeables mais des dirigeables semi-rigides, des dirigeables. Pourquoi ne pas utiliser ce terme, alors? «Goodyear Semi-Rigid Airship» a une belle bague, non? D’accord, pas tellement. La nouvelle société Zeppelin fabrique la flotte actuelle de trois «Blimps» Goodyear.

COMMENT ILS «VOLENT»
Le fonctionnement des dirigeables va de soi. Ils volent parce qu’ils flottent. Parce qu’ils sont plus légers que l’air qui les entoure, ils y montent, un peu comme un ballon d’hélium. D’accord, exactement comme un ballon à l’hélium. Les dirigeables créent eux-mêmes une certaine portance lorsqu’ils sont en mouvement, en raison de leur forme. À cet égard, ils sont une sorte de corps de levage, bien que le rapport portance / flottement dans un dirigeable soit très faible, et il en va de même pour la plupart des aéronefs à voilure fixe. Et certains dirigeables ont des structures en forme d’ailes d’aspect vestigial qui fournissent une certaine portance et un contrôle aérodynamiques, bien que ce ne soit pas grand-chose de l’un ou de l’autre. Les dirigeables se déplacent grâce à une combinaison de gravité et de poussées lourdes. Ils sont notoirement difficile de se garer. Il faut un équipage d’une douzaine ou plus de manutentionnaires expérimentés travaillant en étroite coordination avec les pilotes pour amarrer les grosses bêtes flottantes en toute sécurité après un vol.

Contrairement aux montgolfières, qui flottent dans la brise, les dirigeables sont des engins motorisés qui vont où leurs pilotes le souhaitent, pour la plupart, de toute façon. Les moteurs fournissent la force motrice pour faire bouger un dirigeable plus vite ou contre le vent, et ces moteurs sont généralement attachés à l’extérieur de l’enveloppe ou à ce qu’on appelle une gondole, la structure attachée sous le ballon où le pilote et les passagers se déplacent généralement. . Dans la plupart des cas, les dirigeables sont des bimoteurs, et pour une raison. Ils doivent utiliser une puissance différentielle pour diriger. Pour tourner à droite, ils augmentent la puissance du moteur gauche ou la diminuent dans la droite ou une combinaison de ces éléments. C’est l’inverse d’aller à gauche. Dans les premiers dirigeables, des mécaniciens étaient stationnés au niveau des moteurs afin de pouvoir les maintenir en vol. Pas un travail que nous voulons. Quelques dirigeables modernes cherchent à utiliser l’énergie électrique comme propulsion du futur.

Pour le contrôle de vol, les dirigeables utilisent une combinaison de technologies, y compris la ventilation du gaz, la chute de ballast, le transfert du poids de l’eau en interne pour changer le centre de gravité et le réglage des dispositifs de contrôle de vol, comme les ascenseurs et les gouvernails, pour un contrôle précis.

Cela dit, le contrôle fin d’un dirigeable est limité. Ces navires se comportent vraiment comme de gros navires à flot dans une mer d’eau au lieu d’air. Rien ne se passe rapidement dans un dirigeable et il n’ya pas de temps à retarder. Les pilotes de dirigeables doivent anticiper les changements bien à l’avance tout en étant également prêts à effectuer des ajustements instantanés de la trajectoire de l’engin, car le besoin de délais est grand. Les dirigeables, contrairement aux bateaux de mer, ont la dimension supplémentaire de l’altitude et doivent faire face aux vicissitudes des effets profonds de la vitesse et de la direction du vent. Certes, ces phénomènes météorologiques affectent les grands moteurs océaniques navires aussi, mais dans une moindre mesure en général. Qu’il suffise de dire que les pilotes de dirigeables doivent être des aviateurs extrêmement qualifiés.

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UN NOUVEL AVENIR POUR LES BATEAUX AÉRIENS?
Depuis la disparition de la catégorie en tant que moteur de personnes au milieu des années 1930, les dirigeables ont eu du mal à maintenir leur pertinence. Ils n’ont pas disparu. Ils sont plutôt devenus attachés à deux rôles communs, servant de panneaux d’affichage flottants géants annonçant tout, des pneus à l’assurance-vie, tout en servant simultanément de plates-formes de caméra lors de grands événements sportifs, comme les tournois de tennis et de golf. Lorsque l’action sur le terrain ou le parcours devient un peu lente, ce qui est souvent le cas, cette prise de vue à vol d’oiseau peut vraiment animer la diffusion. Ou du moins c’est la théorie.

L’une des raisons du manque de popularité des dirigeables n’est pas, pourrions-nous ajouter, leur propension à prendre feu. Les fabricants de dirigeables ont mis au point le truc des flammes depuis de nombreuses décennies. Aujourd’hui, presque tous les dirigeables sont remplis d’hélium, qui est à peu près aussi léger que l’hydrogène et beaucoup moins inflammable. C’est malheureusement beaucoup plus cher, mais l’investissement en vaut la peine compte tenu de l’extrême inflammabilité de l’hydrogène. Sur ce, certains observateurs soulignent que le Jet A et le 100LL, les carburants qui alimentent presque tous les aéronefs à voilure fixe conventionnels, sont tous deux extrêmement inflammables, comme l’hydrogène. Et pour mémoire, il y a un débat animé et continu sur les raisons pour lesquelles le Hindenburg a pris feu. Son remplissage d’hydrogène a longtemps été considéré comme le coupable – une seule étincelle l’aurait enflammé – mais beaucoup pensent que le revêtement en tissu traité chimiquement de l’engin était un facteur plus mortel.

Donc, non, ce n’est pas la peur du feu qui a empêché les dirigeables de reprendre le feu des projecteurs; c’est qu’ils sont extrêmement lents. Après tout, qui veut passer de New York à Los Angeles en six heures environ, alors que vous pourriez plutôt rebondir d’un océan à l’autre pendant une semaine? Eh bien, tout le monde…?

Les dirigeables fonctionnaient comme moyen de transport dans les années 1930 uniquement parce qu’il n’y en avait pas tous les avions de ligne décents encore, donc un voyage transatlantique à travers l’étang dans un Zeppelin avait du sens. Les Zeppelins pourraient vous amener de l’Allemagne à la région de New York en cinq jours environ, à peu près la même durée qu’un bateau à vapeur, mais à un prix beaucoup plus élevé. Ils étaient comme Concorde pour leur journée, mais sans le boom sonore, et les passagers payaient des frais élevés pour voler sur eux. Quoi qu’il en soit, dans les années 1950, les jets intercontinentaux avaient mis les compagnies de dirigeables et de navires à passagers en faillite, ou presque.